Willen ‘we’, naast Max Verstappen, graag een tweede Nederlandse coureur in de Formule 1? De al zeven jaar door F1-renstal McLaren gesteunde en opgeleide Nyck de Vries (21, Sneek) heeft het talent. Toch zal er geld nodig zijn om hem de laatste stap te laten maken, zo heeft Matt Bishop van het Britse team gezegd tegen F1-website GPUpdate. McLaren hoopt, mede door het succes van Max Verstappen, dat Nederlandse bedrijven financiële steun aan De Vries willen geven zodat hij in opstapklasse GP2 kan gaan rijden. Vijf vragen en vijf antwoorden over de F1-droom van de Friese coureur en waarom de oproep van McLaren logisch is…of juist niet.

STEUN RO

1. McLaren is een grote naam in de Formule 1, daar is toch geld zat?

Heus, McLaren is geen Sauber of Manor. Maar ook zeker geen Mercedes, Ferrari of Red Bull. Dat de Britten minder budget hebben dan de reputatie zou doen vermoeden, mag je aannemen. McLaren heeft al enige tijd geen titelsponsor meer (het speelde volgens insiders mee om de legendarische voormalig teambaas Ron Dennis de wacht aan te zeggen), doet niet aan zogeheten pay-drivers, heeft ‘dure’ coureurs als oud-wereldkampioenen Fernando Alonso en Jenson Button onder contract én heeft ook nog te maken met de invloed van motorleverancier en partner Honda en diens wensen qua rijdersbezetting in opleidingsklassen.

Om maar even een aloude racewijsheid van Ziggo’s F1-commentator Olav Mol te citeren: Money talks, bullshit walks. Hoe meer geldschieters, hoe meer financiën en hoe minder afhankelijk van externe factoren of eisen van derden. En dus des te meer autonomie op het gebied van rijdersbezetting en wie je als team op welke plek neerzet in welke raceklasse. Geen wonder dat McLaren meent dat extra geld zeer welkom is met betrekking tot hun Nederlandse protegé.

2. Ziet McLaren in De Vries nog wel een potentieel Formule 1-coureur?

Dat Nyck de Vries nog steeds het vertrouwen van McLaren geniet, is wel duidelijk. Anders doen de Britten niet deze oproep. Zeven jaar investeren ze al in de Friese coureur, vanaf zijn veertiende. Voor het seizoen 2016 was, na een geslaagd debuutjaar in de zware Formule 3.5 series (derde plaats, één zege), een plek in de GP2 logisch geweest. Niet in de laatste plaats als opvolger van Stoffel Vandoorne, de Belg die net als De Vries al jaren begeleid wordt door McLaren én die in 2017 een stoeltje in de F1 krijgt bij de renstal.

Waarom kreeg De Vries dan niet een plek in het topteam ART waamee Vandoorne in 2015 kampioen werd in zijn tweede jaar in GP2? Waarom een goed gesteunde Rus wel en een door Honda gesteunde Japanner? Het antwoord zit al in die laatste vraag opgesloten. En zo restte voor McLaren én De Vries niet veel anders dan een plek bij het GP3-team van datzelfde ART. Hij als McLaren-junior, een van zijn teamgenoten bijvoorbeeld als Honda-protége. En weer een ander – de uiteindelijke kampioen Charles Leclerc – als Ferrari-talent met dezelfde sponsor als het door de Italianen gesteunde nieuwe F1-team Haas.

Lijntjes, lijntjes.

Nyck de Vries wil richting F1

3. Heeft De Vries wel genoeg laten zien in het verleden en in het afgelopen seizoen?

Wereldkampioen karten, als debutant succesvol in de alom als zware klasse bestempelde Formule 3.5 en twee overwinningen in de GP3; talent genoeg, ook volgens McLaren. Dat de Nederlander zesde werd in de WK-eindstand van de GP3 dit jaar is echter niet in zijn voordeel. De Vries won daarentegen wel twee races, pakte podiumplaatsen, maar belandde door pech of soms dubieuze tijdstraffen net iets te vaak buiten de punten. Toegegeven: De Vries was niet foutloos en hij had in het begin van het seizoen veel tijd nodig om te wennen aan de compleet andere banden en auto dan in de moeilijkere Formule 3.5 (waarin hij juist beter presteerde).

Maar zat het hem mee? Nee. Treffend voorbeeld was de niet startende auto in Hongarije, terwijl De Vries pole position had getraind.

4. Een jaar in de GP2 is cruciaal en anders is het voorbij met de F1-plannen van McLaren en De Vries?

Theoretisch had McLaren hem nu ook de wacht aan kunnen zeggen als talent. Geen steun meer, niet genoeg laten zien, andere financiële of zakelijke belangen. De Vries testte twee weken geleden meteen na het laatste GP3- en F1-weekend al voor Audi een toerwagen in de DTM; een veeg teken? Nee dus, want een dag later testte hij óók in de GP2, voor het team van Rapax. De deur staat dus nog open naar die klasse en daarmee een loopbaan in F1.

Dat blijkt nu namelijk ook uit de woorden van Bishop tegenover GPUpdate. Want in plaats van De Vries te laten vallen, spreekt de Britse renstal haar steun uit aan De Vries. McLaren is blijkbaar nog niet klaar met hem, de leiding wil de Friese coureur de kans geven om zich door te ontwikkelen richting Formule 1. Maar dan is een goed jaar in GP2 cruciaal. Zo werkt het in dit geval.

Hoewel er veel voorbeelden zijn van coureurs die buiten de GP2 om de F1 bereikten (Verstappen, Sainz, Magnussen of Räikkonen om maar wat te noemen) zijn er ook velen die juist wel via GP2 de stap naar de koningsklasse zetten. Niet in de laatste plaats dus Vandoorne, de man die de weg bewandelt die McLaren ook voor De Vries heeft voorzien. Hij werd kampioen in een topwagen in zijn tweede GP2-seizoen en is door de Britten klaargestoomd voor de F1. Als De Vries vanaf 2018 een kans wil maken op een plek als opvolger van Alonso dan is GP2 de logische stap die hij á la collega-protegé Vandoorne moet zetten.

Nyck de Vries wint op Monza

5. McLaren wil wel, De Vries wil wel en nu dus nog de Nederlandse bedrijven die hebben kunnen zien wat Verstappen doet met de populariteit van de sport in ons land?

Het is simpel: voor überhaupt een jaar in de GP2 is dus geld nodig. Van McLaren. Maar ook ván of vóór De Vries, zo blijkt uit Bishops woorden. Volgens de Britten hebben Nederlandse bedrijven kunnen zien wat het effect van Max Verstappen is in ons land. De gekte, de toegenomen populariteit van de sport in Nederland, meer kijkers, drommen mensen bij racedagen waarop Verstappen in Zandvoort en Assen de afgelopen twee jaar in actie kwam… Het valt ze op in het buitenland. En bedrijven spinnen er garen bij (Hallo Jumbo!)

De oproep van McLaren is dus zo gek nog niet. Zeker niet als je kijkt naar het eigen gebrek aan een titelsponsor plus het besef hoe jammer de Britten het zelf ook zouden vinden dat een door hun jarenlang begeleid talent als De Vries mogelijk door externe factoren door de zijdeur af moet gaan, richting andere klassen dan GP2.

Willen ‘wij Nederlanders’ de komende jaren nog een extra coureur in de Formule 1 dan zijn er heus kandidaten. Niet in de laatste plaats Richard Verschoor, die sinds dit jaar deel uitmaakt van het opleidingsprogramma van Red Bull Racing. Zijn tijd komt echter nog wel, hij is nog maar vijftien jaar. Nyck de Vries is dus de meest logische ‘tweede Nederlander’ om naast Verstappen te rijden in de Formule 1. Maar eerst dus de cruciale stap naar GP2…

Het woord is aan het bedrijfsleven. Wie durft?