Het was het eerste team dat zich officieel aanmeldde voor de Volvo Ocean Race 2014-15, het Chinese Dongfeng Race Team. Voor hen niet zomaar een deelname, een deelname met een missie. Het is de bedoeling dat offshore zeilen bekender wordt onder de Chinezen. In het Dongfeng Race Team zitten zes Chinezen en negen westerse zeilers. Van de Chinese delegatie hebben drie van hen al één of twee etappes erop zitten, voor de etappe naar China is er een nieuwe vierde bij opgestapt.

Van de negen zeilers aan boord, zijn er deze etappe, naast de Chinese zeiler nog twee nieuwe opstappers. Zij hebben allen nog geen meter gezeild in de Volvo Ocean Race, een opvallende wissel door schipper Charles Caudrelier. Met het doel om het offshore zeilen naar China te brengen is het de bedoeling iedere etappe in ieder geval twee Chinese zeilers aan boord te hebben. Natuurlijk kan Caudrelier ervoor kiezen een compleet westers team aan boord te zetten, maar dat ligt niet in lijn met de campagne. 'Dan zeilen we met een westers team een boord van een Chinese boot met Chinees geld, dat is niet logisch en ook niet de afspraak', legt Caudrelier uit. Dus wordt er iedere etappe gewisseld en komen er steeds nieuwe beginnende offshore zeilers aan boord. Voor de westerse zeilers is dit continu een uitdaging, niet alleen willen zij zo hard mogelijk zeilen, ook zijn ze bezig de Chinese zeilers het offshore zeilen te leren.

 

'Toen ik hoorde over het Dongfeng Race Team geloofde ik het niet direct, want offshore zeilen is niet populair in China'

Leerschool

Caudrelier, die de vorige editie de Volvo Ocean Race won, noemt het wel eens ongelooflijk hoe snel de Chinezen leren. In oktober 2013 ging de campagne voor de Volvo Ocean Race van start, een jaar later doen er zes Chinese zeilers mee aan één van de heftigste zeilwedstrijden ter wereld. Zeilers die begonnen met weinig tot geen ervaring, op een enkeling na. Degene met ervaring zijn voornamelijk Olympische zeilers, zonder offshore ervaring. En dat is nu juist het hele doel van deze campagne, door de mengeling van Westerse ervaren offshore zeilers met Chinese zeilers moeten meer Chinezen het offshore zeilen gaan ontdekken. Voor een aantal van de teamleden is het een droom die uitkomt.

Horace (Chen Jin Hao) is hier één van: 'Toen ik hoorde over het Dongfeng Race Team geloofde ik het niet direct, want offshore zeilen is niet populair in China. Dus dat wij een eigen team hadden was onvoorstelbaar, tot ik hoorde dat het een mengeling van ervaren en minder ervaren zeilers was, toen wist ik dat ik me direct moest aanmelden.' Horace is praktisch opgegroeid op het water en zeilde ook mee met het China Team voor de America’s Cup en de Extreme Sailing Series. Volgens schipper Caudrelier zit er heel veel potentie in deze 22 jarige zeiler.

'Wanneer China over tien jaar één van de grootste zeilende naties ter wereld is, ben ik nog trotser dat ik hier deel van uit heb gemaakt'

Caudrelier staat op zijn beurt als soort leermeester aan het roer van de boot. Als schipper van de boot moet hij het team leiden, maar tegelijk probeert hij de jonge zeilers wat bij te leren. In The National geeft hij aan dat hij regelmatig uitlegt waarom bepaalde manoeuvres worden gedaan. Hij vertelt dat hij de Chinezen ziet groeien aan boord. Het enige wat hij niet kan leren is instinct, dit is iets wat je krijgt wanneer je veel uren op het water doorbrengt.

De schipper wist van te voren dat dit niet een normale Volvo Ocean Race campagne was, hij is dan ook erg trots op wat hij met zijn team tot nu toe heeft bereikt. 'En wanneer China over tien jaar één van de grootste zeilende naties ter wereld is, ben ik nog trotser dat ik hier deel van uit heb gemaakt.' Caudrelier is opgegroeid aan de kust van Frankrijk en zeilt al sinds zijn vijftiende jaar. Vanaf zijn achttiende jaar begon hij met wedstrijdzeilen en op zijn vierentwintigste besloot hij zijn droom na te jagen en professioneel zeiler te worden. Met succes, hij heeft al diverse titels op zijn naam staan en won samen met Franck Cammas de Volvo Ocean Race 2011-12 met Groupama.

'Thuis-kom etappe'

Voor Dongfeng Race Team is de derde etappe het belangrijkste, hier zeilen ze van Abu Dhabi naar Sanya, China. De thuiskomst voor het team, hier kunnen ze hun ervaringen delen en meer Chinezen enthousiast maken voor offshore zeilen. De Chinezen met schipper Caudrelier laten zich in de eerste week in ieder geval niet kennen. Hoewel er een vierde, nog onervaren, Chinese zeiler aan boord is gekomen liggen ze de eerste week bijna continu voorop. Kit (Cheng Ying Kit) is de vierde Chinees aan boord, hij vervangt de Zweedse Martin Strömberg. Kit is onervaren als het gaat om offshore zeilen, maar zeilen doet hij al zijn hele leven.

De afgelopen twee etappes heeft hij zich nuttig gemaakt aan de wal en hij is al vanaf het begin van de campagne betrokken geweest bij het tot stand komen van het team. Caudrelier is erg blij met deze enigszins ervaren zeiler. 'Hij is als een broer voor de Chinese jongens. Daarbij was hij zeker aan het begin van de campagne een belangrijke schakel tussen de westerse zeilers en de niet Engels sprekende Chinezen.'


In etappe één, van Allicante naar Kaapstad zaten Wolf (Yang Jiru) en Horace (Chen Jin Hao) aan boord. Wolf zeilde voor het eerst op zijn twintigste en doet nu op zijn vierentwintigste mee aan één van de heftigste zeilwedstrijden ter wereld. In de etappe van Kaapstad naar Abu Dhabi werd Wolf vervangen door Black (Liu Xue). Hij zeilt al sinds zijn dertiende, maar ervaring op de oceaan had hij nog niet. Tijdens de selectietrainingen is hij er zelfs even uitgestapt, hij begreep weinig van het offshore zeilen: 'Er was geen competitie en ik begreep niet wat het doel van de training was.'

Het duurde niet lang voordat hij toch besloot terug te komen, hij miste het team en zag in dat hij een unieke kans kreeg om de wereld over te zeilen. Ook in etappe drie is Black nog aan boord, Horace werd vervangen door Kit. Het wachten is nu nog op Leo (Liu Ming) en Kong Chencheng. Beide al zeilers maar, net als hun landgenoten, niet ervaren met offshore zeilen. Ondanks het gebrek aan ervaring in dit team, staat Dongfeng wel op de gedeelde eerste plaats met Brunel en Abu Dhabi Ocean Racing. Een knappe prestatie voor een team die niet als ultieme doel heeft te winnen, maar een heel ander ideaal nastreeft. Hoewel Caudrelier wel heel competitief is en natuurlijk ook graag gaat voor de winst.

Help onafhankelijke journalistiek mogelijk maken en steun de auteurs van Reporters Online!
Anke Haadsma (1988) is een freelance watersportjournalist. Al haar hele leven zeilt ze en haar stage liep ze bij maandblad Zeilen. In 2010 studeerde ze af aan de School voor Journalistiek en begon ze met wat freelance werkzaamheden. In 2014 zette ze de stap om fulltime de watersport journalistiek in te gaan. Nu volgt ze internationale zeilraces (met een Nederlands tintje) en is ze regelmatig aanwezig bij zeilevenementen als communicatie professional of journalist.