Drones die in een grote zwerm hulpgoederen droppen: het klinkt als toekomstmuziek, maar dit jaar moet het gaan gebeuren. Op Twente Airport worden de voorbereidingen getroffen.

STEUN RO

Op een hoogte van enkele honderden meters scheert een klein recreatievliegtuig over. Niets bijzonders voor een onoplettende voorbijganger, maar wie wél de moeite neemt om omhoog te kijken ziet iets opvallends. Grote ‘kasten’ onder beide vleugels verraden dat hier geen gewone Pipistrel vliegt maar één met een bijzonder doel. Dat blijkt: opeens gaan de kleppen open en vallen er 6 grote dozen naar beneden. Met een plof belanden ze op de grond. Missie volbracht. Hoewel: als het aan Wings for Aid ligt, is de succesvolle afworp nog maar het begin van een ambitieus noodhulpproject. De stichting wil in crisissituaties goederen aanvoeren vanuit de lucht. Niet vliegtuigje voor vliegtuigje, maar in grote zwermen –aangestuurd vanaf de grond.

Eigenlijk zou het Nederlandse Wings for Aid dit voorjaar een wereldtournee maken om zichzelf goed op de kaart zetten. De coronacrisis gooide echter roet in het eten. Dus trok de organisatie zich terug en werden de tenten opgeslagen op Twente Airport. Daar bouwen mechanici het Pipistrel-passagiersvliegtuigje om tot een drone. De lange start- en landingsbaan biedt namelijk ruimte genoeg om grondproeven uit te voeren, de verbindingsapparatuur en radarsystemen te testen en de automatische piloot op de proef te stellen. „Vreselijk saai werk”, reageert general manager Barry Koperberg van Wings for Aid lachend. Hij weet echter waar hij het voor doet: in het najaar hoopt hij het eerste op afstand bestuurbare vliegtuig te kunnen inzetten voor de Verenigde Naties.

Dronenzwerm met moederschip

Noodhulp vanuit de lucht heeft toekomst, vertelt Koperberg gedreven. „Wereldwijd worden rampen steeds groter, maar het beschikbare geld neemt af. De VN staan dan ook te popelen om innovaties. Met onze onbemande vliegtuigen kunnen we straks gedurende een aantal maanden missies vliegen en bijvoorbeeld voedsel droppen in een moeilijk bereikbaar gebied of medicijnen bezorgen.” Dat gebeurt in speciaal ontworpen dozen met vleugels, die op hoogte uit het onbemande vliegtuig worden gegooid. De drone wordt vanaf de grond bestuurd door middel van commando’s; in uitzonderlijke gevallen kan de bediening met een joystick worden overgenomen. Gebeurt dat voorlopig nog per twee toestellen, in de toekomst moeten zwermen met 5 tot 10 drones op grote hoogte worden bestuurd vertelt Koperberg. „We werken dan ook aan software waarmee de toestellen elkaar kunnen detecteren, zodat botsingen in de lucht worden vermeden.” Dat gebeurt doordat de drones hun onderlinge positie bepalen. De gegevens worden verzonden naar een ‘moederschip’ dat boven de zwerm vliegt en dienst doet als vliegend radarstation.
De potentie van het systeem is groot: een combinatie van twee drones kan per dag 1000 kilo aan goederen afleveren in een straal van 250 kilometer. „We kunnen vanuit Twente dus Rotterdam bevoorraden”, vertelt Koperberg enthousiast. „Met 20 liter water kun je 20 tot 40 mensen helpen. Bovendien hoeven we niet alle voorraad in één keer te droppen. We kunnen er voor kiezen om 3 dozen bij het ene dorp af te leveren, 10 bij het andere.”
Bang dat de zwerm in een crisisgebied uit de lucht wordt geschoten is hij niet: „We gooien de dozen vanaf 100 meter hoogte en hoger en kunnen heel precies droppen. We vliegen dus op relatief grote hoogte met relatief goedkope vliegtuigen, zónder piloot. Daarom is dit concept zo kansrijk voor conflictgebieden.” En als het toch mis gaat? „Dan is het een verzekeringskwestie. Dat doet pijn, maar er zijn ergere dingen.”

Waardeer dit artikel!

Dit artikel las je gratis. Vond je het de moeite waard? Dan kun je jouw waardering laten zien door een kleine bijdrage te doen.

Zie hier voor meer informatie!

Mijn gekozen waardering € -
Pieter Beens is freelancejournalist en -fotograaf voor binnenlandse en buitenlandse media. Hij is gefascineerd door cultuur, technologie en luchtvaart. Een ogenschijnlijk onlogische combinatie, maar met een gemene deler: de consument. Die kiest, koopt, inspireert en staat aan het begin en einde van de waardeketen -en is bepalend in tijden van crisis en daarbuiten.