Toen David Hasselhoff vorig jaar handtekeningen kwam uitdelen op een beurs in Gent, vroeg hij daar €50 per stuk voor. Verontwaardiging alom in de lage landen, maar The Hoff is daarmee een stuk goedkoper dan veel collega’s, die in een weekend tonnen binnenharken met poseren en signeren.

STEUN RO

“Een sterrenlapdance”, noemde Carrie Fisher het in de documentaire Bright Lights. En toch zagen we haar op een fanbeurs geduldig de zenuwachtige fans te woord staan die daarvoor soms uren in de rij hadden gestaan. Voor $80 kregen ze een handtekening, voor een tientje meer mochten ze op de foto met prinses Leia.

Star Wars-collega Mark Hamill komt daar z’n bed niet voor uit. Volgende week poseert en signeert Luke Skywalker drie dagen lang op de Fan Expo in Dallas. Zijn prijzen voor een handtekening en een foto zijn gelijk: voor allebei moeten fans $185 neerleggen.

Thor’s Chris Hemsworth krabbelde vorig jaar op de Cleveland Wizard Comic Con voor $150 een handtekening op een object naar keuze. Als dat kleiner dan een A4-tje was dan, anders schoot de prijs omhoog naar $200.

Miljoenenbusiness

Handtekeningen en foto’s op popcultuurconventies zijn een miljoenenbusiness geworden. Veel van deze ‘Cons’ waren van origine alleen voor comicbookliefhebbers, maar met de opmars van de superhelden naar het witte doek en televisiescherm heeft ook het grote geld er zijn intrede gedaan.

De populariteit van films als The Avengers en Star Wars en series als The Walking Dead zorgt voor een flinke toestroom aan klandizie voor de opgetrommelde sterren van die titels. Vermenigvuldig de niet malse bedragen voor een foto of handtekening met honderden, zo niet duizenden geïnteresseerde fans en een acteur haalt in een weekend meer op dan de gemiddelde Amerikaan in een jaar verdient.

In de meeste gevallen krijgen de sterren een bepaald bedrag vooraf als garantie. Komen er minder handtekeningenjagers, dan in de strop voor de organisatie. Zijn het er meer, dan ontvangt de Con een commissie per betalende fan en neemt de ster de rest mee naar huis. Volgens The Hollywood Reporter liggen de garanties bij sterren van shows die populair zijn bij het Con-publiek (denk: Supernatural, The Vampire Diaries, Netflix’ Marvelshows of The Walking Dead) tussen de $35.000 en $250.000. Bij grotere conventies zou daar geregeld nog tussen de $50.000 en $100.000 bovenop komen. Confavorieten als The Walking Dead’s Norman Reedus of Chris ‘Captain America’ Evans halen zo een half miljoen op voor een weekend werk.

The Walking Dead-acteurs Andrew Lincoln, Norman Reedus en Jeffrey Dean Morgan.

Win-win

Star Trek-acteur Brent Spiner, die in 176 afleveringen en verschillende films android Data speelde, ziet het als een win-win situatie. “Je zit aan een tafel en krabbelt je naam op een foto of poseert voor een selfie, maar dat is niet eens waar mensen het geld voor neerleggen. Ze betalen voor een ervaring, een herinnering die ze nog heel lang bij zal blijven.”

Eerst ging het ze vooral om een krabbel, nu wil iedereen een selfie

Zelf heeft Spiner na zijn iconische rol weer andere klussen gekregen – hij is op het moment te zien in FOX-serie Outcast – maar dat is volgens hem lang niet altijd even makkelijk. “Ik kan je zoveel voorbeelden geven van acteurs die hun carrière hebben opgegeven voor één rol. Neem Adam West. Die speelde in de jaren 60 Batman en werd daarna alleen nog maar daar mee geassocieerd. Dan is het heel moeilijk ander werk te krijgen. Voor mensen als hij is het mooi dat ze dit conventiefenomeen hebben om op terug te vallen, zodat ze er toch nog wat aan verdienen.”

Met dertig jaar ervaring in het Con-circuit, heeft Spiner die wereld enorm zien veranderen. “Het grootste verschil is hoeveel mensen er nu komen. En hoeveel ze bereid zijn uit te geven.” Zelf rekent hij rond de $45, of de fan nu een handtekening wil of een foto. “Eerst ging het ze vooral om een krabbel, nu wil iedereen een selfie zodat ze bewijs hebben dat ze je echt ontmoet hebben. Soms vraag ik me af wat ze hierna gaan vragen, misschien een dna-monster?”

Dutch Comic Con

Toch staat niet iedere acteur te springen bij het idee honderden opgewonden fans de hand te moeten schudden. Lennie James van The Walking Dead bijvoorbeeld hield het jarenlang af. Toch staat hij dit weekend op Dutch Comic Con in de Jaarbeurs in Utrecht. “Het leek me heel lang allemaal zo vreemd. Ik had het beeld in m’n hoofd van Galaxy Quest, zo’n soort Star Trek bijeenkomst. En ik zat er niet eens zover naast, maar toch is het anders.”

De Brit liet zich vorig jaar overhalen toch eens een conventie te bezoeken. “Omdat mijn personage Morgan al in de allereerste aflevering van The Walking Dead zat, stond ik altijd op alle verlanglijstjes. Op een gegeven moment ben ik toch een keer overstag gegaan. Met alle zorgen van dien: ik had steeds dezelfde droom waarin ik alleen aan een tafel zat in een enorme hal waar werkelijk niemand kwam opdagen.” De angst bleek ongegrond, en de conventie viel ook alles mee; de acteur doet er nu een paar per jaar.

In de Jaarbeurs poseert James voor €30, omgerekend naar nog geen $33 een koopje. Omdat hij niet aan social media doet, zijn dit dè momenten waarop hij fans spreekt. Dat is soms wat overweldigend. “Laatst in New York was er een vrouw die bleek helemaal uit Australië te zijn gekomen om mij te zien. Iets in Morgan had haar geraakt en haar door een moeilijke periode geholpen. Daar wilde ze me voor bedanken. Dan sta je wel met je bek vol tanden. Ze is de halve wereld overgevlogen. Ik ben maar een acteur, ik heb haar niets te bieden wat ook maar een beetje in verhouding staat.”