Nederland importeert de meeste thee uit China (21750 ton), maar ook uit India en Kenia. De meeste fairtrade thee komt uit Sri Lanka. Superunie verwerkt in huismerken van onder meer Vomar, Spar en Coop, uitsluitend fairtradethee uit Sri Lanka.

STEUN RO

In Sri Lanka zijn de meeste theeplukkers Tamils. Britse heersers haalden in de negentiende eeuw Tamils uit de onderste kasten -met een lage sociale status- uit India naar Sri Lanka om over voldoende theepluksters te kunnen beschikken. Ook vandaag de dag spreken de meesten van hen weinig Singalees. Vaak kennen ze hun rechten niet en hebben ze weinig zelfvertrouwen. Het gebeurt niet zelden dat mannen het loon van pluksters in ontvangst nemen en alvast opdrinken; alcoholisme komt veel voor.

Bladeren van theestruiken plukken is eentonig, zwaar en slecht betaald werk. De meeste pluksters in Sri Lanka plukken 16 á 25 kilo per dag en verdienen 4,30 á 5,42 euro. Een plantage of coöperatie met een fairtrade keurmerk moet aan degelijke sociale standaarden voldoen, en verdient per kilo afgewerkte thee een extra bonus van 50 dollarcent, die moet worden besteed aan projecten voor de gemeenschap. Het gaat om zo’n 1,50 euro bonus per dag per plukster.

In een theefabriek liggen theebladeren binnen een etmaal na de pluk te ‘verflensen’: Warme wind blaast de bladeren zacht en soepel. Via een stortkoker belanden ze tussen schurende molenstenen. Daarna broeien de ‘gerolde’ blaadjes in warme vochtige lucht, voor kleur en aroma. Vervolgens wordt de thee nogmaals gedroogd en gesneden.

Van 100 kilo geplukte theebladeren blijft ongeveer 20 kilo afgewerkte thee over. De prijzen op de wereldmarkt schommelen heftig; tussen 1.66 euro per kilo in april 2008 en 2.87 euro per kilo in oktober 2012 (gemiddeld 1,70 per kilo). Bij Albert Heijn is pure Ceylon thee te koop vanaf zo’n 17,88 euro per kilo; dat is zo’n 15 euro per kilo meer. De verpakking, marketing en distributie van thee kost dus relatief veel geld.