Het jaar 2018 was voor Irak het eerste hele jaar zonder het juk van de islamitische groep ISIS. Een jaar met een belofte: dat wat je overleeft, je sterker maakt.

STEUN RO
Beelden van de moslims die tijdens de Kerst christenen na de kerkdienst in Bartella buiten verrasten met bloemen, gingen viraal in Irak dezer dagen. Net als die van de kerstboom aan het plafond van de taxfreeshop op het vliegveld van Bagdad. Die van de politiemannen die als Kerstman op patrouille waren. En die van de overdaad aan kerstversieringen in de winkelcentra en op de pleinen van de Koerdische hoofdstad Erbil.

In de voormalige hoofdstad van het ISIS-kalifaat Mosul liepen voor het eerst in jaren Kerstmannen door de straten om kinderen cadeautjes te geven. Toch is nog slechts een enkele christen teruggekeerd naar de stad die zij in 2014 ontvluchtten. En nog maar ongeveer de helft van de oorspronkelijke bewoners keerde terug naar de christelijke steden op de Nineve-vlakte.

Want hoewel het deze maand december een jaar geleden was dat Irak officieel bevrijd is verklaard van ISIS, leeft de angst nog voort. Veel christenen wachten liever nog even in de veiligheid van de Koerdische Regio of er niet weer een kink in de kabel komt. De duizenden die naar het buitenland zijn gegaan kijken het ook nog even aan, zelfs al zijn ze vaak niet echt gelukkig in hun nieuwe situatie.

Juist in het Bartella van de bloemenhulde durven veel christenen niet naar huis terug, omdat hun ooit volledig christelijke stad steeds meer islamitische inwoners telt. Ook al zijn velen daarvan lid van een andere minderheid, de Shabak, die deels zelf slachtoffer was van ISIS; dat maakt de angst niet minder.

Feestdag

Tegelijkertijd heeft de Iraakse regering Kerstmis (onze Eerste Kerstdag) toegevoegd aan de lange lijst van nationale feestdagen, als de ‘geboortedag van Jezus Christus’ – die voor moslims immers een profeet is. Maar premier Abdul-Mahdi bedoelde het vooral als een boodschap van verdraagzaamheid en Iraakse eenheid voor de christelijke minderheid. Haar aantal in de afgelopen vijftien jaar van anderhalf miljoen naar onder de 400.000 is gedaald (en misschien zelfs al rond de 200.000 ligt).

Judit Neurink is schrijver en journalist die vooral schrijft over Irak en het Midden-Oosten