Een normaal denkend mens durft van zijn levensdagen zelfs niet één keertje van een skischans af te springen, Noriaki Kasai doet zijn hele leven al niet anders. De 41-jarige Japanner schrijft, ook als hij onverhoopt geen medaille wint, geschiedenis in Sotsji. Kasai is de eerste olympiër die aan zeven Olympische Winterspelen deelnam.

STEUN RO

Hij zag zijn concurrenten komen én weer gaan. Vrijwel zonder uitzondering waren het tieners, die even bleken te kunnen vliegen. Jonkies uit Finland, Oostenrijk en Polen overvleugelden hem, om vervolgens weer van het toneel te verdwijnen vanwege drankproblemen, anorexia of door overvloedige roem ingegeven waanideeën. Noriaki Kasai zelf bleef altijd dezelfde. Zijn techniek tot in de puntjes verzorgd, zowel pak als imago kreukvrij. Slechts de rimpels werden de laatste jaren dieper.

Het zullen geen zorgen zijn. Want Kasai beleeft sportief letterlijk een tweede jeugd. Tot zijn eigen verbazing is hij bezig aan zijn allerbeste seizoen. Al vier keer eindigde de Japanner deze winter op het podium in het wereldbekercircuit, de skivliegwedstrijd in Tauplitz schreef hij een kleine maand terug op zijn naam. Niet eerder won een veertigplusser een wereldbeker.

Fukushima

Kasai is in Japan sowieso een legende, een rolmodel. Na de ramp met de kerncentrale in Fukushima, in 2011, bezocht hij ondanks stralingsgevaar de slachtoffers ter plaatse. Nadien ontving  hij een aantal kinderen bij hem thuis in Hakuba. ,,Het heeft alle Japanners heel veel verdriet gedaan, maar ons ook allen verenigd.''

Het hele land gunt hem dan nu ook ultiem succes. Olympisch goud ontbreekt nog altijd op zijn palmares. In 1992 deed Kasai mee aan zijn eerste Spelen, in Albertville. Twee jaar later, in Lillehammer, greep hij zilver met het team. ,,Ik had daar eigenlijk ook individueel een medaille moeten winnen, maar was toen nog jong en mentaal zwak.'' De grootste teleurstelling uit zijn loopbaan volgde vier jaar later. Japan won in het eigen luchtruim boven Nagano goud in de landenwedstrijd. Het hele land snikte en knikte, maar niemand boog het hoofd dieper dan Kasai die buiten de ploeg was gevallen.

De Japanner voelt dat hij nu meer kans dan ooit heeft. ,,Ik durf te stellen dat ik voor een medaille ga, ondanks mijn leeftijd. Ik ben in een enorm goede vorm, heb nog nooit zo'n seizoen als dit jaar gekend. Als in Sotsji alles bij elkaar komt, dan kan ik de beste van allemaal blijken te zijn'', aldus Kasai in de Japanse media na zijn uitverkiezing voor de Spelen. Op de 70-meterschans leidde de goede vorm nog niet tot een tastbaar resultaat. Hij werd echter wel verdienstelijk achtste. Maar, zijn échte kracht ligt ook op de 'grote' schans. Op 14 en 15 februari worden daar de prijzen vergeven.

Kamikaze

Hij mag dan Kamikaze worden genoemd, collega-springers als Gregor Schlierenzauer hebben veel respect voor Kazai. ,,Als je techniek goed is, zal zelfs je leeftijd je er niet van weerhouden wedstrijden te winnen'', weet de Oostenrijker, die teleurstelde op de 70-meterschans. De nu 24-jarige Schlierenzauer was overigens nog niet geboren toen Kasai, in 1989, voor het eerst aan een wereldbekerwedstrijd meedeed.

Kasai, die overigens rodelaar Albert Demtsjenko qua olympische deelnames (zeven) naast zich moet dulden, zegt na Sotsji nog niet te zullen stoppen. Integendeel. Ook in 2018 hoopt hij nog mee te springen. De volgende Spelen zijn namelijk in het Zuid-Koreaanse Pyeongchang. ,,Dat is niet zo ver van huis. Ik wil daar mijn gezin uitnodigen. Tegen die tijd hoop ik getrouwd te zijn. Ik zoek al jaren naar een vrouw in wie ik de oude traditionele waarden van Japan vind. Dan hoop ik ook kinderen te hebben en ze het fraaie van de Spelen door te geven.''

Dit is een aangepaste versie van het verhaal dat vooraf aan de Olympische Winterspelen in de kranten van De Persdienst verscheen.

Edward Swier was er bij op de Olympische Spelen in Peking en Londen, deed verslag van Wimbledon en Roland Garros. Schrijft tegenwoordig ook over voetbal. Reed naast honderden andere koersen tien keer de Tour de France, in de volgerskaravaan. Zat er met zijn neus bovenop, maar zag niet alles.