We beulen ons af in de sportschool, diëten ons een ongeluk en laten ons uit voorzorg screenen op ziektes. De moderne mens doet er alles aan om maar zo oud mogelijk te worden. Zouden we niet beter in het reine kunnen komen met het feit dat we sterfelijk zijn, vraagt de Amerikaanse schrijfster Barbara Ehrenreich zich af in haar boek Oud genoeg om dood te gaan. Voor haar diepgravende journalistieke werk ontvangt ze dinsdag 27 november 2018 de Erasmusprijs.

De prestigieuze prijs van 150.000 euro wordt jaarlijks toegekend aan iemand die een buitengewone bijdrage heeft geleverd op het gebied van geesteswetenschappen, sociale wetenschappen en de kunsten. Ehrenreich schreef onder meer De achterkant van de Amerikaanse droom (Nickel and Dimed. On (Not) Getting By in America), waarvoor ze twee jaar lang laaggeschoold werk deed om te onderzoeken hoe miljoenen van haar landgenoten daarvan moeten rondkomen – veel mensen lukt het zelfs met twee banen nauwelijks om het hoofd boven water te houden. In Gouden bergen onderzocht ze de kansloze situatie van veel mensen op de arbeidsmarkt. De bedrieglijkheid van de Amerikaanse droom is een rode draad in haar oeuvre.

Barbara Ehrenreich krijgt de Erasmusprijs vanwege ‘haar moed om zichzelf in de strijd te werpen in haar diepgravende journalistieke werk. Door zelf het leven te leiden van mensen in precaire situaties, geeft zij een stem aan groepen die anders niet gehoord worden. Zij laat ons zo de wereld zien door andere ogen. Als journalist gebruikt zij verschillende disciplines: zij combineert een wetenschappelijk analytische methode met een literaire stijl, en haar scherpe pen is doordrenkt van droge humor. Zij is een belangrijke stem in het actuele debat rond waarheidsvinding, en een voorvechter van kritisch denken en fact finding. Zij brengt statistische gegevens – bijvoorbeeld over het leven aan de onderkant van de arbeidsmarkt – tot leven, met empathie en sociaal engagement als drijfveer.’

Voor haar meest recente boek Oud genoeg om dood te gaan boog Ehrenreich zich over de gezondheidsindustrie. De afgelopen jaren begon ze zich danig te storen aan de enorme hoeveelheid preventieve onderzoeken die Amerikanen bij het ouder worden krijgen aangeboden. Mensen zijn te obsessief bezig met langer leven, en beseffen te weinig dat ze op veel factoren helemaal geen invloed hebben, vindt Ehrenreich.

Fotograaf Marc Brester en journalist Vivian de Gier kunnen met elkaar lezen en schrijven – letterlijk. Als partners in crime reizen ze voor diverse media de wereld over, voor recensies van de mooiste literatuur en persoonlijke interviews met de schrijvers die ertoe doen.