Een kort praatje met degene naast je in de trein of small talk met de barista die koffie klaarmaakt: spontane gesprekken met onbekenden zijn een zeldzaamheid geworden in tijden van quarantaine. De app QuarantaineChat probeert dit gat te vullen door gebruikers van over de hele wereld aan elkaar te koppelen en ze uit de dagelijkse sleur te halen.

STEUN RO

QuarantineChat werd afgelopen maart gelanceerd en is gemaakt door ontwerpers Danielle Baskin en Max Hawkins uit Californië, VS. Hoe ontstond het idee om een app te maken die mensen in quarantaine aan elkaar koppelt? “Hoewel mensen nog steeds virtueel met hun vrienden en familie kunnen praten, ontbreekt de ervaring van een spontane ontmoeting met een vreemde. Thuis bevinden we ons in een gecontroleerde omgeving wat weinig ruimte biedt aan spontaniteit. Daarom wilde we iets creëren wat mensen in staat stelt met vreemden te praten en ze zo uit de dagelijkse sleur te halen. De meeste apps en websites zijn volledig gefocust op het vinden van precies datgene wat je zoekt: of het nou gaat om een date of een recept. Wanneer je je echter openstelt voor iets onverwachts, zal je merken dat iets wat op het eerste oog niet bij je past toch leerzaam kan zijn en je interesses kan verbreden.” Inmiddels staat de teller boven de 10.000 gebruikers uit meer dan 100 landen. “We krijgen geweldige verhalen van mensen en hun gesprekken. Soms mailen mensen ze ons met de vraag of we ze opnieuw kunnen verbinden met iemand, wanneer ze vergeten zijn contactinformatie uit te wisselen. Er ontstaan veel nieuwe vriendschappen.”

Hoe werkt het? 
Het aanmelden verloopt simpel: je voert je telefoonnummer in via de website, downloadt de app en kunt meteen instellen hoe vaak je gebeld wilt worden. Je kunt ervoor kiezen om op random tijden gebeld te worden, maar er is ook keuze uit themagesprekken zoals boeken (wat ben je nu aan het lezen?), reizen (deel verhalen over je avonturen) en poëzie (lees een gedicht voor aan elkaar). Zodra je gebeld wordt door een willekeurig persoon, krijg je een melding van de app. De oproepen van QuarantaineChat zijn gekoppeld aan internet in plaats van het telefoonsysteem, waardoor de gesprekken kosteloos zijn. Als je geen zin hebt om op te nemen is dat geen probleem: de lijn wordt dan automatisch doorgeschakeld naar een andere gebruiker. Nieuwsgierig als ik ben, besluit ik de app te downloaden. Een week lang voer ik telefonische gesprekken met mensen van over de hele wereld.

Meer geduld
Mijn eerste gesprek is met Lico (20) uit Tengarang, Indonesië. “Het coronavirus heeft veel impact gehad op mijn routine en dagelijkse bezigheden”, vertelt hij. “Ik wil naar andere plekken toegaan, maar dat kan helaas niet. Gelukkig kan ik online boodschappen bestellen.” Toch is het leven niet zo zwaar voor hem. “Ik woon met mijn familie, dus eenzaam voel ik me niet.” Wat was dan voor hem de reden om deze app te downloaden? “Ik wil graag in contact komen met mensen uit andere landen en verhalen delen met elkaar. Het voelt alsof mensen nu relaxter zijn en meer geduld hebben.” Hij droomt ervan in Nederland te wonen en is dan ook dolenthousiast wanneer hij hoort dat ik er vandaan kom. Na een halfuur is de verbinding zo slecht geworden dat ik besluit op te hangen. Jammer, aangezien we net zo’n leuk gesprek hadden.

Prioriteiten herzien
De volgende dag word ik verbonden met historica Sandy (31) uit New York, VS. “Eerst vond ik het surrealistisch wat er gebeurde, maar je went al snel aan het nieuwe normaal. Ik hoop alleen dat de regels niet permanent zullen gelden”, vertelt ze. “Momenteel ben ik in Israël met mijn man. We zijn hier naartoe gegaan voordat de situatie in onze hometown escaleerde. Het is relatief relaxed hier in Tel Aviv.”

“Net zoals na 9/11, zullen we terugkijken op een before & after COVID-19 tijdperk.”

Bijna iedereen die ze kent in New York kreeg het coronavirus en haar oma overleed er zelfs bijna door. “Ik vreesde dat het over was en piekerde over het feit dat we dan geen gewone uitvaart konden hebben. Het is een wonder dat ze nog leeft.” Toch ziet ze ook positieve kanten aan de pandemie. “Op een persoonlijk niveau kan het ervoor zorgen dat mensen de prioriteiten in hun leven herzien. Hopelijk zorgt het er ook voor dat mensen zich bewuster worden van klimaatverandering. Ik denk dat er veel mooie kunst en literatuur voortvloeit uit deze periode. Deze tijd heeft veel impact op de mensheid. Net zoals na 9/11, zullen we terugkijken op een before & after COVID-19 tijdperk.”

Schotse ochtendstem
Het spontane karakter van de app zorgt ervoor dat je op elk moment gebeld kunt worden, ook wanneer het eigenlijk niet uitkomt. Zo krijg ik een belletje tijdens een Zoom-vergadering, die ik wegklik, maar even later tijdens een schoonmaak sessie word ik weer gebeld. Ik besloot dit keer wel op te nemen en het schoonmaken tijdelijk te staken. “Hello? Who is this?” Het duurt een paar seconden voordat ik reactie krijg, maar uiteindelijk hoor ik een jongeman aan de lijn met een accent waarvan ik vermoed dat het Iers is. Callum (23) komt echter uit Greenock, Schotland. “I just woke up!” Met aanwezige ochtendstem vertelt hij de app gisternacht pas te hebben gedownload en dit is dan ook zijn eerste gesprek.

Beeld: Doğukan Şahin

Ik vraag hem hoe hij de quarantainetijd doormaakt. Zijn studie Music Production is even stilgelegd, maar dat vindt hij niet erg: genoeg tijd om thuis muziek te maken en te luisteren. Hij woont samen met zijn moeder die werkt bij de National Health Service (NHS) op de callcenter-afdeling. Daarnaast heeft hij een broer die in Japan werkt als leraar. Zijn Amerikaanse vader is een aantal jaar geleden overleden. “Hij was een fotojournalist, reisde de hele wereld over en werkte onder meer voor Greenpeace.” Hij had een goede band met hem en vertelt dat hij op zijn kamer een collage met foto’s van zijn vader heeft hangen. Ik ben benieuwd of hij ook een reisfanaat is, waarna hij me lachend meedeelt naast Glasgow alleen in Amsterdam te zijn geweest met zijn vriendin. Het leukste aan onze hoofdstad vond hij de musea, de grachten en de wiet. Wel droomt hij ervan om later verre reizen te maken en dan het liefst naar Mexico, Brazilië of Azië. Door zijn Schotse uitspraak is hij soms lastig te verstaan, maar hij vindt het niet erg om zijn zinnen zo nu en dan te herhalen. Calum is gelukkig goed gehumeurd. “Oh what a beautiful morning!” roept hij wanneer hij zijn bed uitstapt.

Het boek The Meditations van de Romeinse keizer en stoïcijnse filosoof Marcus Aurelius Antoninus vormt voor Callum een inspiratiebron in deze tijd. In het boek past Marcus stoïcijnse filosofie toe op de uitdagingen van omgaan met pijn, ziekte, angst en verlies die ook toepasbaar zijn ten tijde van een pandemie. “Accepteer waar je geen controle over hebt”, vormt zeker nu voor Callum de grootste les uit het stoïcijnse principe. Hoe denkt hij dat de wereld er na COVID-19 uit zal zien? “Ik denk dat social distancing de komende jaren aanwezig blijft. Verder denk ik niet dat er grote veranderingen zullen plaatsvinden. “Everything will stay the same”, concludeert hij.

Buitengewone tijd
“I’m in the future and the future is good, just so you know!” Een pakkende opening van het vierde gesprek. Het is vrijdagavond negen uur bij hem, terwijl bij mij de middag net is begonnen. Aan zijn stem te horen gok ik een dertiger aan de lijn te hebben, maar niets is minder waar: het blijkt de 52-jarige Symon uit Melbourne, Australië. “Vanbinnen voel ik me nog altijd een dertiger.” Hij heeft een Griekse afkomst en komt uit een artistiek gezin. Hij studeerde film en is daarna altijd in de tv-industrie werkzaam gebleven. Jaren geleden overleden zijn ouders. “Je denkt dat je er niet mee kan dealen, but you do. Ik wist niet dat ik zo sterk was.” Laatst werd hij hieraan herinnerd toen hij een oude man van in de 80 bij de supermarkt zag. “Toen ik hem daar zo moederziel alleen zag voelde ik medelijden. Wie zou er nu voor hem zorgen?”

“We moeten allemaal acclimatiseren in deze situatie. Dit dwingt mensen om reflectief te zijn.”

Ondanks de huidige omstandigheden voelt Symon zich oké. “Daar voel ik me schuldig over, want veel mensen voelen zich niet oké.” Hij woont alleen en omschrijft zichzelf als introvert. “Hierdoor ben ik gewend om op mezelf te zijn. Daarnaast werk ik altijd al veel vanuit huis, dus mijn leven is niet erg veranderd.”

Beeld: Claudio Schwarz

Momenteel is er een medium lockdown van toepassing in Australië waarvan de regels verschillen per deelstaat. “Aan het begin van de corona crisis was ik hoopvol: ik dacht dat het voor grote verandering in de wereld zou zorgen. Nu betwijfel ik dat. Ik vrees dat alles weer hetzelfde zal worden als voorheen.” Hij is van mening dat het kapitalistische systeem uiteindelijk moet veranderen voor een duurzame wereld. “Het voelt wel hypocriet om dat te zeggen terwijl ik met jou bel via een iPhone. Toch hoop ik dat deze situatie ervoor zorgt dat mensen bewuster omgaan met consumeren.” Zelf geeft hij zijn geld het liefst uit aan spullen die voor herinneringen zorgen zoals bioscoopbezoeken, muziekinstrumenten en reizen. “Het is een buitengewone tijd voor iedereen. We moeten allemaal acclimatiseren in deze situatie. Dit dwingt mensen om reflectief te zijn. Ik hoop dat dit verandering teweeg kan brengen in het bewustzijn van mensen. Good things come with bad things.”

Na quarantainetijd
Blijft de app eigenlijk wel bestaan na quarantainetijd? “We blijven zeker actief. Zo willen we een lijst van matches bijhouden zodat mensen opnieuw door hun eerdere matches gebeld kunnen worden als ze een fijn gesprek hebben gehad.” Door de experimentele aard van de app zal er ook gekeken worden naar verbeterpunten aan de hand van ideeën en feedback van gebruikers. “Maar de kern blijft hoe dan ook hetzelfde: connecting strangers to have conversations”, aldus Hawkins.

QuarantineChat is gratis beschikbaar via https://quarantinechat.com.

Waardeer dit artikel!

Dit artikel las je gratis. Vond je het de moeite waard? Dan kun je jouw waardering laten zien door een kleine bijdrage te doen.

Zie hier voor meer informatie!

Mijn gekozen waardering € -
Ilham Oukhiar (1998) is een bevlogen freelance journalist uit Utrecht. Ze heeft een passie voor human interest en is maatschappelijk geëngageerd. Het liefst gaat ze, bewapend met notitieboekje en pen in de hand, op pad om geschreven verhalen te maken. Daarvoor hoeft ze dikwijls niet naar ver, want ze weet overal geïnspireerd door te raken.