Van Alkmaar naar een Frans plattelandsdorpje. En van werken in een Amsterdams hotel naar volledige vrijheid voor hun eigen buitenlandse droomproject. Op bezoek bij de chambres d’hôtes Les Trois Comtes van Ralph de Graaf en Lindy de Graaf-Neefjes.

STEUN RO

De luxe bed and breakfast, wat een chambres d’hôtes feitelijk betekent, is gehuisvest in een 300 jaar oude herenhuis in Saint-Hippolyte-du-Fort. Een pittoreske dorpje niet ver van Montpellier en aan de voet van Nationaal Park De Cevennen. Hier, in de Gard, middenin de Languedoc-Roussillon, zijn de twee begin dit jaar neergestreken. Ze hebben de Nederlandse kaasstad Alkmaar verruild voor het Franse platteland. Bourgondiërs als ze zijn, kunnen Ralph en Lindy intens genieten van de Franse levensstijl, zeker in combinatie met een goed glas wijn. Maar de afgelopen maanden waren ze vooral erg hard aan het werk. De wekker ging steevast om 7.00 uur en op z’n vroegst rond middernacht knipten ze het slaapkamerlicht uit.

Les Trois Comtes bij een vuurrode zonsondergang
Les Trois Comtes bij een vuurrode zonsondergang

Alles werd in het werk gesteld om het herenhuis, dat vroeger fungeerde als woning van een rijke zijdehandelaar, toen de zijde-industrie nog volop aanwezig was, geheel naar hun wens te renoveren. Ralph en Lindy wisten precies hoe hun gedroomde luxe bed and breakfast eruit zou moeten zien. Perfectionistisch als ze zijn, is het werk nooit af. Stoffen, dweilen, blad van het gras af harken, het zwembad schoonmaken, het gaat maar door.

Mozaïek

Maar voilà, het resultaat mag er zijn: Les Trois Comtes, bestaande uit vijf royale kamers en suites, is klaar om de gasten volledig in de watten te leggen. De eerste bezoekers hebben de entree een paar dagen geleden tevreden verlaten.

Een van de suites van Les Trois Comtes
Een van de suites van Les Trois Comtes

,,Het is de verborgen parel van Saint-Hippolyte-du-Fort”, zegt Ralph. De entree ligt vlakbij het levendige centrum, maar eenmaal in de patio heerst een serene rust. Die wordt enkel onderbroken door vrolijk getsjilp van de talrijke vogels, of het geluid van de met schelpen mozaïek belegde fontein. La vie est belle! ,,Als je aan de voorkant van het pand staat, verwacht je dit niet.” Hij legt uit dat chambres d’hôtes vaak op een domaine liggen. Een herenhuis als uitvalsbasis om gasten te ontvangen zie je niet zo veel, terwijl hem dat juist zo mooi leek.

Hun onbetwiste trots is de veranda: bijna 100 vierkante meter met uitzicht op de ommuurde stadstuin. Als je goed kijkt zie je tussen de olijfbomen en cipressen en voorbij de rozenstruiken en het ruime zwembad de pas aangelegde petanque-baan liggen. ,,Hier willen we naast het ontbijt meerdere dagen per week een table d’hotes verzorgen met mooie streekgerechten.” Ralph houdt namelijk van koken. De luxe Big Green Egg barbecue op de veranda had die passie al verraden. Terwijl de zon zakt vult Lindy de glazen nog eens. Een mooie, elegante witte wijn van het plaatselijke Domaine Salle de Gour.

Ingedekte eettafel op de veranda van Les Trois Comtes
Ingedekte eettafel op de veranda van Les Trois Comtes
Overzicht van de immense veranda van Les trois Comtes
Overzicht van de immense veranda van Les trois Comtes

Cabrio

Lindy en Ralph zijn geboren ondernemers. Lindy heeft altijd in de hotellerie gewerkt, haar eega komt uit de sales, maar raakte ook geïnteresseerd in haar passie. Het gevolg was dat ze afgelopen jaren samenwerkten in het Amsterdamse College Hotel, waar Lindy general manager was en Ralph salesmanager. Het betekende de ultieme test om te zien of ze samen konden werken. ,,Het ging hartstikke goed.”

Het was altijd al een droom om samen een onderneming op te zetten. Voor Lindy begon het al als tiener te kriebelen. Tijdens haar huwelijksfeest bracht haar vader een treffende anekdote in herinnering. ,,Ik zei toen dat ik hoopte om ooit een Nederlandse man te ontmoeten die lang is, met krullend, donker haar. En met hem zou ik een hotel beginnen aan de Italiaanse Rivièra en in een cabrio rondrijden. Tenminste, dat was mijn streven”, zegt ze schaterlachend. Afgezien van de bestemming en de auto, die niet over een open dak beschikt, zat ze niet ver af van de waarheid.

Deal

Het werd niet Italië, maar Zuid-Frankrijk, waar het strand slechts drie kwartier rijden is. Ralph maakte haar warm voor het land waar hij met z’n ouders regelmatig was geweest en genoot van chambres d’hôtes, vaak op het platteland. Toen ze in november de knoop doorhakten om in Zuid-Frankrijk een chambres d’hôtes te starten, vloog Ralph enkele keren op en neer om huizen te bekijken. Niet veel later was de deal in Saint-Hippolyte-du-Fort beklonken. Glimlachend: ,,Dat is een typisch De Graaf-kwaaltje. Als ik iets wil bereiken, dan moet het ook binnen een bepaald tijdsbestek.”

In het dorpje dat bekend staat om zijn dertien fonteinen en de vele zonnewijzers hebben de twee het enorm naar de zin. Natuurlijk, met een paar duizend inwoners is het heel wat anders dan Alkmaar, maar voor Franse begrippen is het een levendig dorpje. En alles is op loopafstand: van een terrasje tot boulangerie en van patisserie tot boucherie.

Het levendige dorpscentrum van Saint-Hippolyte-du-Fort
Het levendige dorpscentrum van Saint-Hippolyte-du-Fort

Cipressen 

Genieten doen ze van het lekkere weer, van de afwisselende natuur van de Cevennen, ’s morgens in alle rust een stokbroodje halen bij de bakker, de intense geur van de rozen en cipressen in de tuin, maar vooral van de vrijheid. De vrijheid om geheel zelfstandig invulling te geven aan hun droomproject. Niet langer zijn ze gebonden aan de regels van de hotelbranche. Eigenhandig bepalen ze hoe de sfeer moet worden, hoe ze de gasten willen verzorgen. Belangrijk vinden ze de persoonlijke benadering, het aanvoelen van de groepsdynamiek. ,,Als gasten meer op hun privacy zijn gesteld, dan kan dat. Dan hebben ze de mogelijkheid om niet op de veranda, maar bijvoorbeeld op de binnenplaats te ontbijten”, illustreert Lindy. ,,Bij sommige chambres d’hôtes heb je weleens het gevoel van druk om met de groep mee te doen. Dat hebben gasten hier niet. Ultieme gastvrijheid, dat is waar wij voor willen staan.”

Ralph en Lindy bij de entree van hun chambres d'hôtes
Ralph en Lindy bij de entree van hun chambres d’hôtes

Van het avontuur hebben ze nog geen moment spijt. Lindy geeft toe dat ze soms wel heimwee heeft naar Nederland. Behalve mensen mist ze soms ook de ‘zaterdagmiddaggezelligheid’ van het kunstenaarsdorpje Bergen. ,,Maar’’, wil ze benadrukken, ,,het leven waarvoor we hebben gekozen, daar sta ik nog steeds helemaal achter.”

Haardvuur 

De zomer zou druk worden, met regelmatig een ‘volgeboekt huis’. Nu in oktober de topdrukte voorbij is, maken Ralph en Lindy zich alweer klaar voor de winter. In de feestelijke decembermaand wordt de chambres d’hôtes in kerstsferen gehuld. ,,En dan een lekkere apéro (aperitief, red.) bij een knapperend haardvuur. En aansluitend een uitgebreid diner”, schetst Lindy.

Tips voor de omgeving:

–  Historisch stoomtreintje tussen Anduze en Saint-Jean-du-Gard. Hiermee kun je de Cevennen op een bijzondere manier ontdekken. Je hebt uitzicht op de Gardonvallei

–  Op de route van de stoomlocomotief ligt de Bambouseraie. Dat is een immens bamboebos waar meer dan 100 verschillende bamboe worden getoond, van groot tot klein

–  Historische plaatsjes, zoals het schilderachtige Sauve. Dwars door het dorp stroomt een rivier, wat het, in combinatie met de oude (heren) huizen de aanblik van een ansichtkaart geeft.

Historisch stoomtreintje tussen Anduze en Saint-Jean-du-Gard
Historisch stoomtreintje tussen Anduze en Saint-Jean-du-Gard
Avontuurlijke en sportieve freelancer, eigenaar van Busy with News en Underdog Spots & Spots, schrijft vooral over onderbelichte sporten en bestemmingen