TRIËST – De Amerikaanse cruisemaatschappij Viking Ocean Cruises en de Italiaanse scheepswerf Fincantieri hebben onlangs een principeovereenkomst bekend gemaakt voor de bouw van twee nieuwe cruiseschepen. Het gaat om zusterschepen van zes die Viking al eerder bij de Italiaanse werf liet bouwen.

Viking werd in 1997 opgericht als rederij voor riviercruises en vaart inmiddels met zestig schepen in Europa, Rusland, Egypte en een aantal Aziatische landen. Op de Europese rivieren heeft het bedrijf onder schippers niet zo’n beste naam vanwege het grote aantal aanvaringen en andere incidenten. Maar dat is de Amerikaanse toeristen – de belangrijkste klanten van Viking – kennelijk niet opgevallen, want die blijven komen.

In 2015 zette Viking de stap naar de eveneens snelgroeiende cruisemarkt op zee. Dat jaar liep de eerste cruiseliner in een nieuw ontworpen serie van stapel op de werf van het Italiaanse Fincantieri in Marghera bij Venetië. Deze Viking Star betekende de start van wat in sneltreinvaart een hele vloot aan het worden is: begin 2016 werd Viking Sea gedoopt (nummer 2) en in januari dit jaar de Viking Sky (nummer 3). Later dit jaar volgt de Viking Sun, de vierde in de reeks. Nummer vijf (Viking Spirit) en zes (naam nog niet bekend) staan ook al in bestelling en worden respectievelijk in 2018 en 2019 afgeleverd.

Inclusief de nu bestelde nieuwelingen gaat het om een serie exact identieke schepen. Met hun lengte van 227 meter zijn het de kleintjes in de cruisemarkt. Dat geldt zeker voor het aantal passagiers. Aan boord zijn ‘slechts’ 465 hutten (staterooms genoemd) die plaats bieden aan 930 gasten. Daarmee steken de Vikings als kleinduimpjes af tegen de varende pretparken van een aantal concurrenten. De drie grootste cruiseschepen ter wereld zijn op dit moment in handen van Royal Caribbean International in Miami. Hun zeereuzen Harmony of the Seas, Allure of the Seas en Oasis of the Seas herbergen tegen de 2750 hutten en kunnen per stuk maximaal zo’n 7000 passagiers aan.

Bart Oosterveld is journalist. Hij schrijft voor Weekblad Schuttevaer (anno 1888) over de binnenvaart en de rest van de maritieme wereld, .