Terwijl ‘Tracker’, de nieuwe solocd van zijn ‘goede vriend’ Mark Knopfler op nummer 1 staat, verschijnt van voormalig Dire Straits bassist John Illsley ook een nieuwe solocd: ‘Testing the water’, die gaat over zijn strijd tegen leukemie. Muziekjournalist Peter Schavemaker van ThePostOnline spreekt met hem.

STEUN RO

'Testing the water’ is een behoorlijk persoonlijk soloalbum. Is dit je meest persoonlijke cd?

'Ja, op verschillende manieren. De afgelopen jaren waren moeilijk voor mij. Veel muzikanten, ook ik, schrijven over zichzelf en de dingen die ze meemaken. Al mijn cd’s bevatten persoonlijke teksten, hoewel deze nieuwe cd het meest persoonlijke is. Ik denk dat je, naar mate je ouder wordt, meer gaat nadenken over je eigen leven en dat van mensen om je heen. 1984, toen ik mijn eerste soloplaat ‘Never told a soul’ uitbracht, was een hele andere tijd dan nu. Ik ben niet alleen als mens veranderd, maar ook als muzikant. In die afgelopen dertig jaar ben ik ook meer en, voor mijn gevoel, beter gaan zingen. De soloplaten zijn vooral ontstaan als soloprojecten, in tegenstelling tot de lange samenwerking met Mark Knopfler waarbij we vooral samenwerkten rond zijn ideeën.'

John Illsley kreeg een paar jaar geleden de diagnose leukemie. Illsley nam een aantal tracks, zoals ‘God made time’ en ‘Run for cover’, op in het ziekenhuis, waar hij lang (in isolatie) verbleef voor zijn chemobehandeling. 

'Mijn situatie voelde behoorlijk radeloos. In werkelijkheid was de situatie ook een kwestie van leven en dood. Hierdoor begon ik erg goed na te denken over mijn leven, via mijn schetsboek en mijn gitaar heb ik deze soms zware gedachten vertaald naar liedjes. Dit heeft er voor gezorgd dat ik deze zware periode heb overleefd.”

Is het hard om te zeggen dat deze periode ook een grote inspiratiebron was voor de prachtige liedjes die je schreef?

'Je hebt gelijk. Het klinkt niet nu meer hard, die periode voelt als een andere reis in het maken van liedjes. Die situatie heeft mij anders en heel diep leren kijken naar mijn leven. Het heeft ook mijn leven als liedjesschrijver compleet veranderd.'

Is ‘Railway Tracks’, het openingsnummer van je cd hebt beste voorbeeld dat je ziekteperiode beschrijft?

'Jazeker.'

Hoe gaat het nu met je?

'Prima. Ik heb weer plezier en de kracht om te spelen.'

'Ik ben niet de enige die denkt dat veel politici dingen doen die vragen oproepen of ze dat doen als mens en voor de mensheid'

‘Run for Cover’ gaat niet over je ziekte.

'Nee, het is een nummer over de situatie, sinds zo’n 15 jaar, in het Midden-Oosten en andere brandhaarden in de wereld en de manier waarop we hier in het Westen hierbij betrokken raken. Dit nummer is een politiek statement wat ik wil maken.'

‘Darling Heart’ is ook een nummer met een boodschap, en gaat ook niet over je ziekte maar is een aanklacht tegen politici. Een tekstregel is: ‘Can you be a politician and a human being too’ en gaat ook over de politieke invloed in Islamitische landen in de regel ‘Pulled the devil from the darkest place, Woke him up and set him free’. Dit nummer is nu zo actueel, met IS. Ben je bang dat dit nummer misbruikt wordt als politiek statement door politici?

'Ik ben niet de enige die denkt dat veel politici dingen doen die vragen oproepen of ze dat doen als mens en voor de mensheid. Vaak worden beslissingen genomen met een reden en op een bepaald tijdstip. Politici missen vaak het grote verhaal waarin ze hun beslissingen nemen.'

In een interview met een Engelse krant zei je: ‘Ik ben meer gegroeid als liedjesschrijver’

'(lacht) Ik hoop dat ik in de afgelopen jaren beter ben geworden, als liedjesschrijver en muzikant. Als inspiratie bij het liedjes schrijven heb ik veel geluisterd naar singer-songwriters en naar het werk van Bob Dylan, Van Morrisson, Neil Young en Leonard Cohen. Ook durf ik nu, als zanger, op de voorgrond te treden. Inmiddels voelt het alsof ik een ‘eigen zangstem’ heb ontwikkeld. Ook Mark (Knopfler, red.) beschouw ik als een grote inspiratiebron, ik vind hem een geweldige liedjesschrijver. Ik beschouw het nog steeds als een eer om, zo intensief met hem te hebben samengewerkt. Ik speel, tijdens mijn soloconcerten, nog steeds met plezier ‘onze’ hits, zoals ‘Sultans of Swing’, ‘Money for Nothing’ en 'Walk of Life'.'

Speel je deze Dire Straits hits alleen voor de fans?

'Nee, ik word er ook blij van om ze te spelen (lacht).'

Klinkt het raar wanneer ik zeg dat je soloplaat een ‘Dire Straits’ geluid heeft?

'Nee, ik vind het merkwaardig, omdat ik al sinds 1995 niet meer speel bij de band. Het geluid op de cd is gewoon zoals ik al jaren klink.'

John Illsley ontmoette Knopfler in 1976, waarna ze samen Dire Straits oprichtte. Deze band viel in 1995 uit elkaar. Dire Straits verkocht meer dan 120 miljoen platen.

'Ik wil Mark niet lastig vallen met mijn liedjes'

Aan wie laat je als eerste je liedjes horen? 

'Mijn vrouw. Ik maak eerst ‘schetsen’ van mijn liedjes, net zoals ik als schilder een schilderij opzet. Soms laat ik een ‘schets’, op de gitaar, aan mijn vrouw horen. Ze is behoorlijk eerlijk. Soms iets te… (lacht).'

En je ‘goede vriend’ Mark (Knopfler)?

'(lacht verlegen). Ik wil hem niet, om het zo te zeggen, ‘lastig vallen’ met mijn liedjes. Ik zou ook nerveus zijn als hij mij hierom vroeg.'

Ook na al die jaren?

'Hij laat mij ook niet zijn liedjes voor het eerst horen.'

Heeft hij al naar ‘Testing the water’ geluisterd?

'Ja, hij heeft me alle complimenten gegeven voor ‘Testing the water’. Hij vindt 'Testing the water' het beste soloalbum dat ik heb gemaakt.'

Ben je nieuwsgierig naar ‘Tracker’ zijn nieuwe soloplaat?

'Natuurlijk! Ik ben altijd geïnteresseerd in wat hij muzikaal doet.'

Mark Knopfler treedt op 6 juni op in het Ziggo Dome

Cover solo-album John Illsley - Testing the water

Peter Schavemaker (1967) is een media-, popmuziek-, theater- en internationaal animatiejournalist, moderator en radiopresentator. Op 14 februari 2018 verscheen zijn 512-pagina tellende eerste boek 100 jaar Hilversum Mediastad. Hij schrijft/schreef voor ZippyFrames.com, Animation Magazine, Helsinki Times, Müürileth, Spreekbuis.nl, Dagblad De Gooi- en Eemlander, De Telegraaf, AD, VARA Gids, Radio2.nl, HUMO, Broadcast Magazine, Uitgeverij Nieuw Amsterdam, en verschillende regiokranten.