Jongeren kunnen niet meer eindeloos vakantie vieren in Thailand. Ook voor ouderen met een beperkt budget komt een eind aan een simpel leven in het Land van de Glimlach als alternatief voor een gejaagd westers bestaan. ‘Nu weet ik hoe een ongewenste vreemdeling in Nederland zich voelt.’

STEUN RO

Met enige trots zet Thailand tienduizenden Europeanen het land uit. Het vreemdelingenbeleid van het Land van de Glimlach is vanaf nu net zo meedogenloos als dat van de door de Thai vaak bewonderde moderne westerse landen: de regels worden streng toegepast. Illegalen worden uitgezet. Er valt niet meer te marchanderen. En er komt geen generaal pardon voor Nederlanders en andere westerse gelukzoekers. Ook niet als ze na tientallen jaren helemaal zijn ingeburgerd.

‘Nu weet ik hoe een ongewenste vreemdeling zich in Nederland voelt’, zegt de 57-jarige Nederlander Ben in een Bangkokse koffiebar.

Hier is het gelukkig, hier is hij thuis.

Ben woont tien jaar in Thailand. Spreekt de taal een beetje. Heeft een Thaise vriendin. Woont in huurhuisje in het noorden van het land. Kan daar rondkomen met geven van bijles Engels en helpen van een rijke Amerikaan bij het runnen van een café.

Hij heeft niets meer met Nederland. Heeft er nauwelijks nog familie en vrienden. Hier is hij gelukkig. Hier is hij thuis.

‘Maar op korte termijn komt een einde aan mijn Leven als God in Thailand’, zegt hij met tranen in z’n ogen. ‘Alles wat ik lief heb moet ik achterlaten. Maar waar heen ik kan gaan, weet ik nog niet. Voorlopig heb ik niet eens geld voor een ticket naar Amsterdam.’

Vluchten voor gejaagd westers leven kan niet meer

Als toerist blijf je in Thailand meer dan welkom. Langer blijven kan ook. Maar dan moet je aantonen dat je in Thailand een goede baan hebt. Of dat je vijftigplusser bent met 20.000 euro op de bank, dan wel een pensioen hebt van minimaal 1600 euro per maand. Maar voortaan kun je het schudden als je op de vlucht bent voor het gejaagde westerse leven en probeert in het voormalige Siam een simpel bestaan op te bouwen.

Sinds de jaren zestig is Thailand een toevluchtsoord voor mensen die zich in de Oriënt meer thuis voelen dan in de VS of Europa.
Het begon met Amerikaanse soldaten die in de regio bleven hangen na de Vietnamoorlog. In hun kielzog kwamen de hippies. Daarna de toeristen die steeds vaker terug kwamen en ten slotte niet meer weg gingen – vaak na een mislukte liefde, een verloren baan of financiële problemen.

Terug naar driehoog in koud Nederland

Rob, 45, is een van de Nederlanders die nog vrij recent naar Thailand kwam na een scheiding en er bleef hangen. Hij werkte als verhuizer en werd afgekeurd op zijn rug. Met zijn uitkering kan hij redelijk rond komen op het platteland in het noordoosten van Thailand, waar hij de familie van zijn Thaise vriendin helpt met de verkoop van schoenen op boerenmarkten.

‘Ik zag mijn verblijf hier als een soort sabbatical. Wilde hier lekker bijkomen en de boel voor mezelf eens goed op een rijtje zetten. Dat kan nu niet meer. Een goede baan is hier niet voor me weggelegd. Ik heb geen 20.000 euro. Mijn uitkering is te laag. En trouwen met een Thaise wil ik voorlopig niet, want dan trouw je haar hele familie. Dat wordt dus terug naar een appartementje op drie hoog ergens in koud Nederland…’

De wet is de wet, nu ook in Thailand

Dat het militaire regiem Ben, Rob en tienduizenden andere buitenlanders het land uit zet, is volgens juntaleider Prayuth ‘niet persoonlijk’. Maar de wet is de wet. En ambtenaren dienen wetten nu, na het afzetten van de verschillende falende burgerregeringen, strikt na te leven.

Het militaire regiem maakt radicaal een eind aan alle vormen van corruptie. Ook die bij de douane, die decennia lang profiteerde van westerlingen die niet voldeden aan de regels en toch in Thailand wilden wonen.

Van geen kwaad bewust

Ben was zich, zoals veel anderen, van geen kwaad bewust. Hij kwam het land binnen met een toeristenvisum en kon dat elke drie maanden verlengen. Via een bemiddelingsbureautje. Dat verzorgde dagtrips naar plaatsen net over de grens. ‘Gezellig’, zegt hij. ‘Met tien man in een busje. Biertje drinken in Cambodja. En dan kwam de gids terug met nieuwe visa.’

Behalve gezellig vonden Ben en zijn medereizigers het ook een omslachtige manier om het verblijf in Thailand te regelen. Ze hebben vaak gelachen om die bureaucratische rompslomp. ‘Nu weet ik dat een toeristenvisum drie maanden geldig is en je het eigenlijk maar eenmaal mag verlengen. Die trips waren nodig om de wet te omzeilen en alle betrokkenen verdienden er aan.’

Leger dreigt met verblijf in Thaise gevangenis

Vanaf nu hebben mensen die keer op keer een toeristenvisum halen in een buurland een onoverkomelijk probleem: Ze kunnen Thailand wel uit, maar komen er niet meer in.

En denk niet dat je nog zonder vergunning in ons land kunt rondlopen, waarschuwt het leger. Als je wordt gesnapt kun je een boete krijgen van 20.000 euro en kun je die niet betalen – en dat zit er dik in – dan wacht een langdurig verblijf in een alles behalve aangename Thaise gevangenis. Overleef je die, dan wordt je alsnog uitgezet en kom je het land nooit meer in.

‘We brengen vreugde en geluk terug in het land’

Veel buitenlanders haalden de schouders op toen de militairen het nieuwe vreemdelingenbeleid aankondigden. Zo’n vaart loopt dat in Thailand niet, dachten velen ten onrechte.

‘Maar ik wist dat het serieus was, toen gewapende soldaten illegale bouwsels op de toeristische stranden lieten afbreken’, zegt Ben. ‘Die zijn gebouwd nadat politici, bestuurders en agenten smeergeld kregen. De militairen maakten er korte metten mee. Toen wist ik dat er geen generaal pardon in zit en ik m’n koffer kon gaan pakken.’

Ben kijkt op naar de tv in de hoek van de koffiebar, waar de pr-clip van het leger voorbij komt. ‘Wij brengen vreugde en geluk terug in het land.’

Ben en Rob zullen het niet meer meemaken.

THAILANDTIPS: Een gratis toeristenvisum voor verblijf tot 30 dagen krijg je bij de dounane op het vliegveld. Dat kan sinds deze maand eenmaal in Thailand worden verlengd met 30 dagen (was 7 dagen). Een visum verlengen door de grens over te gaan blijft mogelijk, maar alleen als dat aantoonbaar is in het kader van een eenmalige vakantiereis (en niet voor oneindig verblijf in Thailand). Een visum voor langer verblijf is, onder strikte voorwaarden, vooraf tegen betaling verkrijgbaar op Thaise ambassades en consulaten in Nederland en België. Hoge boetes staan op niet tijdig verlengen van je visum.

(Dit artikel verscheen in OneWorld en is een uitgebreide, geactualiseerde versie van een bericht in De Groene Amsterdammer)

    Alle nieuwe artikelen vind je op de nieuwe site Typisch Thailand Verder Facebook-pagina Typisch Thailand en de Facebook-groep Typisch Thailand Telex