Met bulderend geweld raast een F-16 van de Koninklijke Luchtmacht over de startbaan van vliegbasis Leeuwarden. Uit de geopende naverbranders komt een meterslange vuurstraal. Het duurt maar even of het gevechtsvliegtuig verdwijnt als een stipje aan de horizon. Op weg naar de Noordzee, waar operatie EART in volle gang is.

STEUN RO

Het coronavirus houdt de hele wereld in zijn greep. Defensie gelaste daarom tal van oefeningen af, waaronder operatie Frisian Flag, dat van 23 maart to 3 april had moeten plaatsvinden. De ‘European Air Refueling Training’ (EART), die vaak gelijktijdig vanaf vliegbasis Eindhoven plaatsvindt, werd al eerder afgeblazen -vermoedelijk vanwege de verkoop van het KDC-10-tankvliegtuig eind vorig jaar en de komst van het nieuwe A330MRTT-tankvliegtuig in juni. Deze reportage is een verslag van een eerdere EART-training.

Met bulderend geweld raast een F-16 van de Koninklijke Luchtmacht over de startbaan van vliegbasis Leeuwarden. Uit de geopende naverbranders komt een meterslange vuurstraal. Het duurt maar even of het gevechtsvliegtuig verdwijnt als een stipje aan de horizon. Op weg naar de Noordzee, waar operatie EART in volle gang is.

Terwijl de F-16’s van het 322 squadron achter elkaar in noordelijke richting vertrekken, vindt er op vliegbasis Eindhoven een briefing plaats. Nederlandse, Duitse, Franse, Italiaanse en zelfs Amerikaanse crews komen bij elkaar om de planning voor vandaag door te spreken. Op het programma staat een riskante, maar enorm belangrijke actie: air to air refueling, ofwel ‘tanken in de lucht’. Tijdens de training moeten gevechtsvliegtuigen in de lucht achter een tankvliegtuig ‘aanhaken’, waarna ze al vliegend worden bijgetankt.
De oefening wordt jaarlijks georganiseerd door het European Air Transport Command (EATC) op vliegbasis Eindhoven. Door te oefenen met verschillende bondgenoten verbeteren piloten en boom operators, die verantwoordelijk zijn voor de tankactiviteiten, hun vaardigheden. Niemand weet immers of je in vijandelijk gebied kunt aanhaken bij een tanker van je eigen luchtmacht of bent aangewezen op een vliegend tankstation van een partner.

Tankers van de Franse en Italiaanse luchtmacht op vliegbasis Eindhoven tijdens de EART-training
Tankers van de Franse en Italiaanse luchtmacht op vliegbasis Eindhoven tijdens de EART-training

 

Pieter Beens is freelancejournalist en -fotograaf voor binnenlandse en buitenlandse media. Hij is gefascineerd door cultuur, technologie en luchtvaart. Een ogenschijnlijk onlogische combinatie, maar met een gemene deler: de consument. Die kiest, koopt, inspireert en staat aan het begin en einde van de waardeketen -en is bepalend in tijden van crisis en daarbuiten.